Chinese arbeiders ziek door productie iPhone

SJANGHAI – Bij Wintek, een Chinese schermtoeleverancier van Apple, zijn meer dan honderd werknemers zwaar ziek geworden door te werken met een giftig schoonmaakproduct.

'Eerst werden mijn handen gevoelloos. Daarna kon ik amper nog wandelen en kreeg ik erge hoofdpijn,' getuigt een van de arbeidsters. 'Collega's die opnieuw werken, hebben er nog altijd last van.' De arbeiders, die werken in slecht geventileerde ruimtes, zeggen ook dat al minstens één collega overleden is aan de gevolgen van de vergiftiging.

Al twee jaar lang gebruikt Wintek voor het schoonmaken van zijn schermen het verboden product N-Hexaan. Dat is een gevaarlijk chemisch oplosmiddel dat de gezondheid ernstige schade toebrengt. Minstens honderd werknemers van het Chinese bedrijf raakten het afgelopen jaar vergiftigd door de stof. Zestig ervan verblijven al negen maanden in het ‘Ziekenhuis van het Volk, nummer 5’, ten oosten van Sjanghai. Daar revalideren ze maar moeilijk van de intoxicatie.

De zaak werd wereldkundig gemaakt door Stephen McDonell, correspondent voor de Australische publieke omroep ABC. In een radioreportage haalde hij verschillende, zieke werknemers van Wintek voor de micro. Het merendeel van de getroffen arbeiders zijn vrouwen. Volgens McDonell lijden ze aan duizeligheid en chronische pijn. De ergste gevallen raakten tijdelijk verlamd.

‘Eerst werden mijn handen gevoelloos. Daarna kon ik amper nog wandelen en kreeg ik erge hoofdpijn,’ getuigt een van de arbeidsters. ‘Collega’s die opnieuw werken, hebben er nog altijd last van.’ De arbeiders, die werken in slecht geventileerde ruimtes, zeggen ook dat al minstens één collega overleden is aan de gevolgen van de vergiftiging.

N-Hexaan is een industrieel product gewonnen uit ruwe aardolie. Het werd in Europa vroeger massaal gebruikt bij de productie van benzine, lijm voor schoenen, leerproducten en dakwerken. In vele landen is het gebruik ervan sinds 1994 verboden. Onderzoekers stelden vast dat langdurige blootstelling het menselijk zenuwstelsel aantast. Volgens de getroffen arbeiders gebruikt Wintek sinds november 2008 het product om de aanraakschermen van mobiele telefoons en computers schoon te maken.

‘N-Hexaan is een efficiënt en goedkoop poetsproduct. Met een ander schoonmaakmiddel zou onze input niet zo groot zijn als nu het geval is’, verduidelijkt een werknemer van Wintek.

Recentelijk worden vooral producten van Apple met N-Hexaan schoongemaakt, beweren de vrouwen. Als bewijs had een van hen enkele logo’s meegenomen en getoond aan McDonell. Wintek is goed voor 40procent van de productie van de nieuwste iPhone4. Daarnaast produceert het ook touchscreens voor Motorola, Nokia en Samsung.

Apple wenst niet te reageren op het nieuws. ‘Nospecific comment’, aldus Alan Hely, Senior Director Communications voor Apple Europe, in een reactie aan De Standaard. Wel wijst hij op de ‘suppliers code of conduct’. Dat is een interne richtlijn die de leveranciers wijst op hun plichten. ‘We dwingen gehoorzaamheid aan de Code af via een rigoureus monitorsysteem: bedrijvenaudits, corrigerende actieplannen en toezichtmaatregelen’, aldus Hely.

Het is niet de eerste keer dat het Amerikaanse elektronicabedrijf negatief in het nieuws komt door een van haar Aziatische leveranciers. Zo is er het geval van Foxconn, een andere grote partner in China. In mei van dit jaar pleegden daar tien werknemers zelfmoord. Erbarmelijke werkomstandigheden, luidde de verklaring onder hun collega’s. Apple betreurde openlijk de dood van de werknemers en startte een onderzoek naar de omstandigheden.

Ook met Wintek had Apple al eerder problemen. In augustus 2009 staakte een honderdtal arbeiders voor een beter loon, meer vakantiedagen, betere hygiënische werkomstandigheden, een snellere betaling van overuren en tegen verplicht overwerk. Omdat het bedrijf de niet-stakers dubbel betaalde, haalde de staking weinig uit.

(Dit artikel verscheen eerder in de De Standaard)

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *